Divulgación: Transpondedor, radares y Squawks

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Iniciamos una nueva sección de artículos de divulgación con la colaboración de José María Rebés. Comenzamos con los transpondedores, los radares y squawks.
 

Imagina que vas a bordo de un brioso Supermarine Spitfire, son las 7 de la tarde de un día cualquiera de la primavera de 1943, sobrevuelas el Canal de la Mancha de retorno a tu base. Desde ella ven tu avión como un punto que se acerca en el horizonte, mientras aparece en el radar. Pero ese avión ¿es amigo o enemigo? (Friend or Foe?).

Esta pregunta, así en inglés, es la base del sistema de detección de aviones aliados durante la Segunda Guerra Mundial. El sistema se llamó IFF, Identification Friend or Foe. Los aviones aliados incorporaban un sistema transmisor-receptor para dar a conocer su pertenencia al bando de los aliados. También en inglés, el que transmite y responde es un “Transmitter & Responder”, y dado lo práctico que les resulta a los anglosajones la fusión de las palabras esa fusión dió origen a la palabra “Trans-ponder”, la cual, castellanizada “comme il faut”, a la nuestra “Transpondedor” (personalmente prefiero transponder).

[Nota al margen, inevitable para un informático como yo: por un procedimiento parecido crearon los anglosajones el término “modem”, que en origen significa “modulador & desmodulador”, en inglés “modulator & demodulator”. Aquí tomaron los inicios de ambas palabras.]

Volviendo a tu Spitfire, lo que llevas, el transponder, se llama en argot “el loro” (Parrot, en inglés) y lo que emite se llama, como no, graznidos o chillidos (Squawks, en inglés). En realidad el transponder lo que hace es responder a la pregunta de ¿y tú quién eres?, para lo que incorpora las funcionalidades de un receptor y las de un emisor, por frecuencias diferentes. El uso del transponder complementó al del radar y sustituyó la necesaria comunicación radiofónica con el piloto para cerciorarse de a qué bando pertenecía.

En la versión actual de los radares la pregunta la realiza el mismo sistema de radar, de tal forma que las respuestas recibidas pueden desligarse tanto en la posición del avión como en la información recibida del transponder, el squawk. Este es un código de 4 cifras numéricas, del 0 al 7 (por motivos de empaquetamiento binario de la información, algo un poco largo de explicar aquí). Eso da un total de 4096 combinaciones posibles. Ese squawk de respuesta es el que el piloto selecciona en su aparato transponder. Aclaremos que aunque al aparato se le llame transponder en realidad el transponder incluye también las antenas de recepción/transmisión, normalmente de forma triangular y que se aprecian en la superficie del fuselaje.

La codificación del squawk permite al controlador de tierra conocer algo más de información en cuanto al avión. Para una codificación de los squawks véase http://en.wikipedia.org/wiki/Squawk_code y también http://www.transmission1.co.uk/forum/viewtopic.php?f=32&t=22765

Los códigos squawk son asignados por los controladores a los aviones en vuelo, con excepciones. En estos momentos observo varios aviones en aproximación a BCN, uno con 4053, otro con 2263, otro con 7133, todos ellos valores asignados por los controladores, dependiendo de qué centro los asigna hay rango de valores posibles.

Hay varios códigos squawk que no los asignan los controladores, por su propio significado, e identifican el tipo de avión o la situación del avión. Entre ellos hay que destacar estos tres:

· 7500 = Secuestro
· 7600 = Fallo de radio
· 7700 = Emergencia

El transponder puede apagarse, en cuyo caso el avión simplemente deja de responder y aparece como desconocido en la pantalla de radar. ¡Cualquier avión en una situación similar recibirá muy pronto la visita de un avión interceptor!

En funcionamiento normal debe pasar del OFF, en tierra antes de la llegada de la tripulación, al standby (SBY) antes del despegue y al ON una vez en el aire (no se pasa a ON en tierra para evitar ecos innecesarios). Una posición ALT permite el envío de más información a tierra que el simple squawk, y la posición TST permite realizar un test del aparato pero sin realizar envío de respuestas, solo para verificar que funciona.

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